Hoe gek ben je als je in één ruk de Appalachian trail loopt?

In het oosten van de Verenigde Staten ligt een bergrug die je, als je een beetje je gezond verstand gebruikt, vooral wilt vermijden. De trail is 3500 kilometer lang en loopt van Maine in het noordoosten naar Georgia in het zuiden. Fanatieke trailers willen maar één ding: die 3500 kilometer vol maken. Zijn die gasten wel goed bij hun hoofd?

Als je weet dat normaal gesproken iemand maanden doet over die trail, krap je je inderdaad achter de oren als je leest dat iemand deze trail achter elkaar in 46 dagen liep, zoals de Amerikaanse ultratrailer Scott Jurek dat deed. Nog niet zo lang geleden verscheen zijn boek ‘Naar het noorden’ met daarin het verhaal van zijn Appalachian trail, zoals de volledige tocht heet. 

Sommige mensen lopen jaarlijks een deel van de trail. Prima te doen voor mensen die dagelijks met hun schoudertas heren of schooltas ‘gewoon’ naar kantoor gaan en daarnaast regelmatig sporten. Zij zijn op een gegeven moment in staat om uiteindelijk stukken van die tocht af te leggen en te volbrengen.

Het boek gaat niet over gewone mensen

Over die mensen, ‘gewone’ mensen, gaat het hier niet. Hier gaat het over ultralopers die het zoeken in het extreme, zoals de volledige trail in een zo snel mogelijk tijd afleggen. Daarmee hopen ze een record te vestigen. 

Wie doet zoiets? Wie wil zoiets? Scott Jurek dus. Je bent gewaarschuwd, want na een aantal bladzijden kun je het boek nauwelijks nog wegleggen. Dit is niet slechts een boek over een trail of over sport, dit is een boek over het leven. Over het ultieme afzien, over doorzetten, focus, pijn ervaren, doelen stellen, emotionele chaos, wanhoop, uitputting. En over liefde. Vooral voor de natuur, de elementen en het leven zelf. 

Hij is ook een geweldige schrijver

Romantisch? Allerminst. Het is keihard en tegelijkertijd een aandoenlijk avontuur. Verklaar je hem in het begin voor gek, uiteindelijk krijg je begrip voor zijn avontuur, zijn drang om door te gaan. Om zijn doel te bereiken. Dat zit ‘m in de wijze waarop hij zijn avontuur uiteindelijk op schrift heeft gezet. Hij is behalve een geweldige sportman ook een geweldige schrijver. 

Inmiddels is het record dat Jurek vestigde alweer verbeterd door een ander ultraloper. Ook eentje die je nooit met een Herschel rugzak naar kantoor zult zien gaan. Deze mannen kiezen voor een ander bestaan. Hard en confronterend, groots en meeslepend en vooral tot de verbeelding sprekend. Daarom is zo’n boek lezen heerlijk. 

Dagelijks twee marathons

En die trail? Die liep Jurek in 46 dagen, 8 uur en 7 minuten. Daarmee zette hij de snelste tijd neer, die die inmiddels alweer is verbroken. Door nog zo’n gek. De Belgische tandarts en ultrarunner Kerel Sabbe. Hij liep in 2018 de trail in 41 dagen en 7 uren. Daar moet je dagelijks 85,2 kilometer voor afleggen, dat zijn twee marathons, inclusief 3400 hoogtemeters. 

Scott Jurek, Naar het noorden (Uitgeverij Prometheus).